Trong y học, bất cứ một điều trị hay can thiệp nào dù là nhỏ nhất cũng đi kèm với rủi ro, tai biến: Chậm trễ, sai lầm trong chẩn đoán điều trị, biến chứng của các liệu pháp điều trị, tác dụng không mong muốn của thuốc, nhiễm trùng bệnh viện… Ở Việt Nam thì chưa có thống kê đầy đủ, nhưng ở Hoa Kỳ ước tính có 44-98 ngàn người chết vì các lỗi liên quan đến y khoa mỗi năm, riêng tai biến do thuốc gây 7000 trường hợp tử vong nhiều hơn số tử vong do tai nạn lao động, chi phí cho sai sót y tế lên tới 19-29 tỷ đô la tương đương với 50% chi phí dành cho y tế.
Nguyên nhân của sai sót có thể từ:
1. Nhân viên y tế:
- Căng thẳng, vội vã lúc bệnh nhân đông, thiếu tập trung vào những lúc: đêm khuya, cuối tuần, ngày lễ tết, hội họp, giờ giao ca….
- Những lúc cảm thấy mỏi mệt.
- Bị sai lầm do định hướng, tư vấn, ảnh hưởng của người khác.
- Không muốn can thiệp do chi phí quá cao.
2. Do quy trình chăm sóc
- Tập trung quá mức vào một chẩn đoán hoặc chiến lược điều trị.
- Quá trình chẩn đoán và điều trị không tích cực do dựa quá nhiều vào kinh nghiệm (không nghĩ đến ung thư ở người trẻ…)
- Không có kế hoạch theo dõi đầy đủ.
- Không tham khảo ý kiến của người khác.
3. Lỗi liên quan đến bệnh nhân
- Phụ thuộc quá nhiều vào tiền sử, xét nghiệm cận lâm sàng, thăm dò chức năng, chẩn đoán hình ảnh… mà bỏ qua những dấu hiệu lâm sàng.
- Quá bảo thủ với liệu pháp điều trị trong khi bệnh nhân không đáp ứng hoặc có diễn biến bất thường.
- Có quan hệ không tốt với bệnh nhân hoặc gia đình bệnh nhân. Hoặc do ảnh hưởng bởi địa vị xã hội, hoàn cảnh bệnh nhân: Người quen, nhân viên y tế, phụ nữ có thai, trẻ nhỏ, người tâm thần, khuyết tật, vô gia cư…
4. Do năng lực của nhân viên y tế
- Thiếu kiến thức, thiếu kinh nghiệm.
- Quá tự tin vào bản thân đôi khi cũng gây ra những quyết định sai lầm.

Trước đây nhiều người quan niệm sai sót y tế là điều hiển nhiên, không thể tránh khỏi nhưng gần đây quan niệm đã thay đổi.
Chất lượng dịch vụ y tế hoàn toàn có thể kiểm soát được nếu tuân thủ các nguyên tắc sau trong quá trình chăm sóc y tế:
1. An toàn: Chúng ta cung cấp dịch vụ y tế để chăm sóc giúp đỡ bệnh nhân chứ không phải làm hại họ. Như lời thề Hippocrates “…never do harm to anyone”
2. Hiệu quả: Cung cấp các dịch vụ y tế dựa trên kiến thức khoa học để tất cả mọi người đều hưởng lợi, tránh trường hợp không được tiếp cận dịch vụ hoặc sử dụng quá mức.
3. Bệnh nhân là trung tâm của sự chăm sóc, tôn trọng, đáp ứng sở thích, nhu cầu của từng bệnh nhân và đảm bảo rằng tình trạng bệnh nhân hướng dẫn các quyết định lâm sàng.
4. Kịp thời: Giảm thời gian chờ đợi, đôi khi sự chậm trễ có hại cho cả bệnh nhân và người chăm sóc.
5. Năng suất: Tránh lãng phí thuốc men, thiết bị, vật tư và năng lượng.
6. Bình đẳng: Chăm sóc không khác biệt về chất lượng vì các đặc điểm cá nhân như giới tính, dân tộc, vị trí địa lý, điều kiện kinh tế, địa vị xã hội.
Cải thiện chất lượng chất lượng chăm sóc y tế là một công việc hết sức phức tạp, không hề dễ dàng và không thể nhanh chóng cải thiện được. Về lâu dài cần phải cải tổ lại toàn bộ hệ thống chăm sóc sức khỏe hiện nay. Tuy nhiên chúng ta cần phải thay đổi ngay từ bây giờ bằng các biện pháp can thiệp như: Thay đổi các thói quen bất lợi, cải tiến các quy trình từ tiếp nhận, thăm khám, xét nghiệm, thăm dò chẩn đoán, điều trị, quy trình chăm sóc….kiên quyết loại bỏ những yếu tố thừa, không mang lại giá trị, nhiều nguy cơ trong các quy trình đó.